De prachtige drie ravijnen met hun woeste stroming markeren het hoogtepunt van elke reis over de Jangzi, voorbij hoge rotspieken met dennen en tempelruïnes. Maar wees snel, want met de woestheid van de ravijnen is het in 2009 gedaan als een immense dam eenmaal is voltooid.

 

In de Drie Ravijnen zijn langs de oevers van de rivier eeuwen geleden terrassen aangelegd die nog steeds goed worden onderhouden

« In de Drie Ravijnen zijn langs de oevers van de rivier eeuwen geleden terrassen aangelegd die nog steeds goed worden onderhouden

 

De Chinezen noemen de rivier eenvoudig Chang Jiang ('Lange rivier'); de Europeanen gebruiken de benaming Yangtze naar een deel van de rivier bij de monding. Lang is de rivier inderdaad — de langste van China, op twee na de langste ter wereld; ze stroomt van het Tibetaans hoogland naar de 6300 km verder gelegen Oost-Chinese Zee. Bevaarbaar is ze pas vanaf Chongqing.

 

Ofschoon Chongqing de grootste industriestad van Zuidwest-China is met de gebruikelijke fabrieken, wolkenkrabbers en verkeersdrukte, heeft de stad toch een bepaalde uitstraling, want ze wordt begrensd door een bijzonder heuvelachtig schiereiland op de plek waar de Jangzi en de Jialing bijeenkomen. Het is misschien wel de enige stad in China waar je geen fietsers tegenkomt — daarvoor zijn de heuvels te steil. Je kunt er een kaartje kopen voor een tweedaagse tocht naar Yichang, aan het andere einde van de Ravijnen, of naar Wuhan (drie dagen), of zelfs een weekarrangement helemaal naar Shanghai (2400 km verder).

 

Een dwarsdoorsnede van het leven

Het grootste deel van de reis is het gevarieerde en luidruchtige leven aan boord minstens zo interessant als het landschap. Dagelijks vertrekken verscheidene boten naar verschillende, stroomafwaarts gelegen bestemmingen. Probeer een tweedeklashut te bemachtigen (eersteklas bestaat niet) met twee 'zachte' bedden en een gootsteen. Het is er altijd erg druk, dus verbaas je niet als je terechtkomt in een derde- of misschien wel vierdeklaskabine, in een slaapzaal met britsen van drie hoog met plaats voor ruim 40 mensen. Er is zelfs een onofficiële vijfdeklasse, de dekplaatsen. Op je ticket staat aangegeven welk bed voor jou is en dat ticket moet je inwisselen voor labels, die je aan het eind van de reis weer moet inleveren om je ticket terug te krijgen.

 

Uitzicht op Shanghai vanuit een van nieuwe wolkenkrabbers

« Uitzicht op Shanghai vanuit een van nieuwe wolkenkrabbers

 

Pas na een dag varen, voorbij Fengjie, begint het spektakel, als de boot door de bijna 200 km lange Drie Ravijnen raast. De 8ste-eeuwse dichter Tu Fu beschreef de toegang tot het eerste ravijn, Qutang, als de poort waar al het water uit de provincie Sichuan aan het vechten slaat om te worden doorgelaten. De oevers lopen naar elkaar toe en vormen een canyon van 600 m hoogte. Nu de rivier nog maar 100 m breed is, kan het water soms wel 50 m stijgen. Vóór de introductie van de stoommachine waren er wel 400 mannen nodig die er een maand over deden om een groot schip stroomopwaarts te trekken.

 

Het Qutang-ravijn, 8 km verder, is het kortste, maar ook het meest woeste. De stroming wordt onvoorspelbaar wild en snel (tot wel 32 km/uur) en vol draaikolken. Scheepskapiteins beschouwen de rivier als een worstelaar die moet worden verslagen. Elk rotsblok en elke engte heeft een naam: Traan nummer 1, De Wenende Vrouw, het Gele-Katravijn. Vervolgens komt het Wu-ravijn, 40 km lang en gedomineerd door de 12 Sprook-jespieken. Onder aan die pieken bevindt zich een inscriptie uit de 3de eeuw n.Chr. ter nagedachtenis aan een verbond tussen plaatselijke machthebbers. Boten leggen dikwijls aan in Badong, een stadje aan het ravijn. Boven op de steile hellingen staan halfhouten huisjes en zijn terrassen met fruitbomen aangelegd. Sommige bevinden zich op zo'n onmogelijke plaats dat de eigenaar er aan een touw naar toe moet klimmen.

 

Een blik vanaf de top van een van de Drie Ravijnen maakt duidelijk waarom dit al eeuwenlang een van China's grootste natuurwonderen is

« Een blik vanaf de top van een van de Drie Ravijnen maakt duidelijk waarom dit al eeuwenlang een van China's grootste natuurwonderen is

 

Het Xiling-ravijn is met 80 km het langste van de drie, en was vroeger het gevaarlijkst. Eén stel stroomversnellingen zou in de eerste helft van de 20ste eeuw al 17 stoomschepen hebben verzwolgen. Verderop ligt deWit-te-Bottenpagode, zo genoemd naar de menselijke botten die op de rivieroever aanspoelden. In de jaren vijftig werden de gevaarlijkste rotsen opgeblazen; de schepen die nu stroomafwaarts varen, hebben alleen maar de woeste stroming te vrezen. Voorbij de stroomversnellingen wil iedereen aan dek komen, allereerst om de gigantische bouwwerkzaamheden te bekijken aan de Drie-Ravijnen-dam, en dan om toe te zien hoe de boot door de sluizen van de immense Gezhou-dam vaart, die de rivier in toom moet houden tot de voltooiing van de Drie-Ravijnendam.

 

In Yichang, de volgende aanlegplaats, kun je van boord gaan. Er blijven genoeg mensen aan boord die genieten van de kalme tocht over de rivier naar Wuhan. De hoofdstad van de provincie Hubei telt 3 miljoen inwoners en ligt aan weerszijden van de rivier. De beide stadsdelen zijn met elkaar verbonden door een gigantische brug van 1100 m, een van de eerste technische paradepaardjes van communistisch China. Sommige mensen blijven nog aan boord voor de het laatste stuk van de tocht over de brede stroom naar Shanghai.

 

Praktische tips

  • Beste reistijd: voorjaar en zomer.
  • Taal en eigennamen: verwarring alom. Chinese borden en namen worden vaak getranscribeerd, maar niet altijd. Het officiële transcriptiesysteem is het Pinyin, maar oudere bezoekers zijn misschien meer vertrouwd met het Wade-Giles-systeem. Bovendien hebben veel Chinese plaatsen nieuwe namen gekregen, en minderheidstalen hebben dikwijls weer hun eigen benamingen en eigen transcriptiesystemen. Vragen staat vrij.
  • Visa: verplicht maar gemakkelijk te krijgen bij de Chinese ambassades.
  • Munteenheid: de Chinese munt is de renminbi (rmb of Volksgeld). Betalingen kunnen worden gedaan in renminbi of in Amerikaanse dollars. De hoogste waarde is de yuan.
  • Extra meenemen: waterdichte kleding - in de ravijnen kan het vaak hard regenen.

 

Locatie