De Canadese Rocky Mountains strekken zich over 1600 km uit van het uiterste westen van het land tot in Alaska. Het hart van het gebergte — en het best toegankelijke deel ervan — ligt rondom Banff. Zowel 's zomers als 's winters komen elk jaar miljoenen mensen hierheen om te wandelen, te klimmen of te skiën. Ondanks de drukte kan iedereen zich nog even nietig voelen als toentertijd Tom Wilson, want het landschap is er nog even weergaloos en woest.

 

Gletsjers en watervallen voeren slib af uit de bergen en geven het water van Lake Moraine een parelachtige glans

« Gletsjers en watervallen voeren slib af uit de bergen en geven het water van Lake Moraine een parelachtige glans

 

Dit betrekkelijk jong gebergte werd gevormd als een deel van de kreukelzone die was ontstaan door de botsing van de beide Amerikaanse continentale platen, zo'n 70 miljoen jaar geleden, op de Pacifische plaat. Doordat het gebergte nog zo jong is, overheersen er scherpe contrasten. IJs, sneeuw, wind, vorst en regen hebben pieken en bijna loodrechte kliffen uitgebeiteld, die nog niet door de tijd zijn afgestompt. Vanaf hooggelegen ijsvlakten schuren gletsjers knarsend naar beneden, en vermalen op hun weg rotsblokken tot een poeder dat als een waas boven de bevroren meren hangt. Dichte bossen met espen, pijnbomen en sparren golven over lagere berghellingen tot aan de oevers van de meren. Hogerop maken alpenweiden bezaaid met wilde hyacinten en heidekruid plaats voor kale hoogvlakten. Deze gevarieerde wildernis was ooit het domein van elanden, zwarte beren en grizzly's. Iets meer dan een eeuw geleden werd dit park geopend. In 1858 raakte dokter James Hector, die een verkenningstocht ondernam door het dal van de Bow River, bewusteloos door de trap van zijn paard. Zijn indiaanse gidsen dachten dat hij dood was en wilden hem al begraven, toen hij de ogen weer opende. Hector maakte nog mee dat de Kicking Hor se Pass naar hem werd vernoemd. Kort daarop ontdekten pioniers dat de bovengrondse kou de tegenpool vormt van de ondergrondse warmte. Onderaardse ovens verwarmen het smeltwater en laten het weer naar de oppervlakte sijpelen. Door de ontdekking van de zwavelbronnen veranderde Banff in een vermaard kuuroord. In 1885 werd het Canada's eerste National Park (26 km2).

 

Midden in dit centrum ligt Banff National Park (6680 km2). De pieken, weiden, meren en gletsjers van het park strekken zich over 240 km uit langs de grens van British Columbia en Alberta. Het is maar een van de drie andere parken — Jasper, Yoho en Kootenay —, die een veel uitgestrekter wildernis vormen en die allemaal door paden worden doorkruist.

 

Ooit kwamen de meeste bezoekers per trein. Nu rijden er alleen nog maar vrachttreinen, én de luxe trein die eens per week een verbinding onderhoudt tussen Vancouver en Calgary, via Banff. De meeste bezoekers komen vanuit Calgary per auto of bus en arriveren in een van de twee ontvangstcentra, Banff en Lake Louise.

 

Een Victoriaans monstrum

Bij de warmwaterbronnen, ooit een heuse goudmijn voor het stadje, is het altijd een drukte van jewelste, en nog meer bij de Upper Hot Springs aan de voet van de kabelbaan (gondolalift) naar de 2263 m hoge Sulfur Mountain. Het stadje wordt gedomineerd door een van de eerste logementen, het 578 kamers tellend Banff Springs Hotel, een monstrueus Victoriaans-gotisch gebouw. Toen het in de jaren negentig van de 19de eeuw werd gebouwd, was dit het grootste hotel ter wereld.

 

Lake Moraine

« Lake Moraine

 

Elk jaar wordt er in Banff een kunstfestival georganiseerd, maar de meeste mensen komen hierheen voor de omringende natuur, niet voor het stadje zelf. Korte-afstandwandelaars kunnen vanaf het Banff Springs Hotel stroomopwaarts van de Spray River en richting Sulfur Mountain lopen, serieuze trekkers-met-rugzak starten buiten het stadje en op hoger gelegen plekken. Twee verkeerswegen volgen de noordelijke spoorweg langs de Bow River, waarvan het smaragdgroene water vanaf de Kicking Horse naar beneden komt geraasd door een woestenij die nog niets van haar ongereptheid heeft verloren. Vanaf de Highway 1 en de nieuwe Bow River Parkway lopen vijf trails langs watervallen, meren en fraaie vergezichten.

 

Een aantal van deze trails staat in verbinding met de trails rondom Lake Louise, 37 km van Banff. Zo heet zowel het vakantieoord als het 4,8 km verderop gelegen meer, maar de mensen komen natuurlijk op het meer af. Lake Louise is parelachtig van kleur als gevolg van het gletsjer-gruis. Ondanks de opdringerige aanwezigheid van een hotel uit de jaren twintig is het uitzicht bijna perfect. Vooral bij zonsop- en zonsondergang krijgen met sneeuw bedekte bergtoppen en de beboste berghellingen kleuren 'die afkomstig lijken uit een pauwenstaart'.

 

Natuurlijk is het 's zomers druk op de wandelpaden langs de meren. Rond Lake Agnes schijnt de drukste trail in de Rocky's te liggen. Maar voor ambitieuzer ingestelde wandelaars is de wildernis vlakbij. Maar 13 km verderop ligt Lake Moraine, met zijn levendige, turkoois kleurige water tegen een decor van tien bergpieken. De Canadezen vonden dit uitzicht zo mooi dat ze het op een 20-dollar-biljet zetten. Een van de paden die van het meer vandaan lopen, gaat tot een hoogte van 2605 m, het hoogste punt op een grote wandelroute in de Canadese Rocky's. Dit is tevens het belangrijkste recreatiegebied voor Canadezen in de winter; er zijn maar liefst zes grote wintersportoorden, waarvan twee vlak bij Banff en een onder de rook van Lake Louise (de andere zijn Nakiska, Fortress Mountain en Jasper). Hier kun je na believen aan wintersport doen: van langlaufen en alpineskiën tot en met sleeën met honden, en van schaatsen en snowmobielen tot kajakken en vissen. Mount Norquay is erg in trek bij afdalers en biedt ook, als enige, de mogelijkheid 's nacht te skiën.

 

De Bow River

« De Bow River

Gigantische ijsvelden

Wie op zoek is naar een andere wildernis kan via de Ice-fields Parkway naar het noordelijker gelegen Jasper rijden. Hoewel een miljoen mensen jaarlijks deze tocht maken, is de route nog nauwelijks ontwikkeld. Zo zijn er op 230 km maar twee tankstations, en tussen oktober en mei is de route meestal gesloten vanwege zware sneeuwval.

 

Op 120 km ten noorden van Lake Louise ligt het Columbia Icefield: 350 km2 ijs en sneeuw. Dit is het grootste gletsjergebied ten zuiden van de poolcirkel en ten noorden van de evenaar. Het vormt de bron van zes grote gletsjers, waarvan er drie zichtbaar zijn vanaf de weg. Een Icefield Center biedt informatie over ijswande-lingen die mensen met de geschikte uitrusting — goede wandelschoenen/-laarzen en kleding die afdoende bescherming biedt tegen de schrale wind en de lage temperatuur — een dramatische blik biedt op de krachten die deze wilde pieken nog steeds aan het bewerken zijn.

 

Praktische tips

  • Luchthavens: Calgary, Edmonton.
  • Hoogseizoen wintersport: maart.
  • Columbia Icefields Center: half mei-half september.
  • Gemiddelde sneeuwval: 250 cm.
  • Banff Infocenter: (403) 762 1550.
  • Lake Louise Information Center: (403) 522-3833.
  • Pasjes: automobilisten en motorrijders moeten over speciale pasjes beschikken in alle parken van de Rocky's (niet nodig voor andere bezoekers). Er zijn pasjes voor alle parken, voor één dag ($5,00) tot een jaarpas ($30,00).
  • Beren: zwarte beren en grizzly's zijn gevaarlijk, al kom je ze zelden tegen. Volg de richtlijnen in plaatselijke publicaties. In het kort: blijf bij ze uit de buurt, voer ze niet, ga niet rennen, maar loop langzaam achteruit.

 

Locatie