De wildernis van het Adirondack State Park heeft iets tegenstrijdigs: ze is bijna even groot als België, maar ligt vlak bij het dichtst bevolkte deel van de Verenigde Staten — op 320 km van New York City. Tot omstreeks 1835 was er nagenoeg niets bekend over dit gebied van 12.950 km2 met meren, bossen, rivieren en golvende heuvels. Bijna twee eeuwen lang vochten Fransen, Britten en indianen om Lake Champlain aan de noordoostelijke grens van het park, omdat het een geschikte verbindingsroute over water was tussen Canada en de Hudson. De wildernis zelf kreeg pas in 1838 een naam, toen de geoloog Ebenezer Emmons de verengelste vorm van de Algonquin-indianen voorstelde. Vermoedelijk hebben die hun naam te danken aan hun gewoonte tijdens strenge winters van boomknoppen en bast te leven. Hun vijanden, de Iroquois, schijnen hen daarom aangeduid te hebben als 'ratirontak' (boometers). De streek werd een van eerste National Parks van de Verenigde Staten, toen de staat New York in 1894 verklaarde dat 'dit natuurreservaat voor altijd onontgonnen boslandschap zal blijven'.

 

Het hart van het National Park wordt gedomineerd door de geërodeerde stompen van wat ooit hoge bergen waren

 « Het hart van het National Park wordt gedomineerd door de geërodeerde stompen van wat ooit hoge bergen waren

 

Tot omstreeks 1985 was dit het grootste park van de Verenigde Staten (alleen Wrangell-St. Elias in Alaska is nu groter). Er komen verschillende landschapstypen voor: van een bijna 4000 km2 ongerepte wildernis die uitsluitend te voet of per paard toegankelijk is, tot goed onderhouden nationale kampeerterreinen, wintersportgebieden, publieke stranden en water sportfaciliteiten.

 

Eeuwenoude formaties

De Adirondacks maken deel uit van de oudste bergketens ter wereld. Er komen geen fossielen voor — de rotsen werden 700 miljoen jaar vóór de verschijning van het eerste leven op aarde gevormd. Het gebied lag toen op de bodem van een zee, die gevuld raakte met lava en sedimenten. Later stuwden botsingen van continentale platen de rotsen omhoog tot pieken van meer dan 6000 m, in vijf, van noordoost naar zuidwest lopende bergkammen — hun contouren zijn in het landschap nu nog te zien. Ongeveer 500 miljoen jaar geleden, toen de continenten weer uiteen begonnen te drijven, waren er van de bergen, als gevolg van erosie, niet meer dan wat stompjes over. Ruim 75 miljoen jaar later botste Noord-Amerika opnieuw op Europa, waardoor de Appalachen omhoog werden gedrukt. Als gevolg hiervan verscheen er op het Amerikaanse continent een nieuwe bergkam in de schaduw van de Adirondacks. Honderden miljoenen jaren lang veranderde er nauwelijks iets, tot aan de laatste ijstijden. Gedurende een miljoen jaar verdween Noord-Amerika vier keer onder een grote ijsdeken, waardoor de oppervlakte als het ware geschuurd werd en er talloze valleien ontstonden.Toen het ijs zich 10.000 jaar geleden definitief terugtrok, stroomden de valleien en laagtes vol water, en ontstonden de huidige rivieren en 2000 meren in de Adirondacks.

 

De deklaag is derhalve dun en de bergen zijn niet hoog, maar de bossen zijn er gevarieerd, van zachthoutsoorten als sparren en balsembomen in de natte gebieden, tot hardhoutsoorten op de flanken van de valleien en alpiene planten op de kale rotsen boven de boomgrens (1493 m). Bij trekkers is het noordoosten (High Peaks Area) favoriet. Hier vind je 46 pieken dicht bij elkaar rondom Mount Marcy (1625 m), het hoogste punt van New York State. Het uitzicht hier vandaan is magnifiek. De eerste bedwinger van de berg, John Cheney, schreef erover in 1837: 'Old Champlain is weliswaar 50 mijl verderop, maar het meer ligt aan mijn voeten te glinsteren als een strip berkenbast in vrieskoud maanlicht; en de Green Mountains in Ver-mont erachter worden almaar waziger, totdat ze langzaam oplossen als een koude geur in de verdampende dauw'.

 

Land van hertenjagers

Ook al komen er zwarte beren voor in de bergen, ze vertonen zich zelden of nooit bij kampeerterreinen omdat er nu geen afval meer in de natuur rondslingert. Wie vrij kampeert, moet de richtlijnen volgen voor het opbergen van eten en drinken. De meest voorkomende dieren zijn witstaartherten, die zich 's zomers voeden met grassen, varens en guldenroede, en gedurende de koude winters met dollekervel, essen en ahorns. Sinds lang geleden de roofdieren — met name de wolf — zijn verdwenen, zou de hertenpopulatie er onstuimig verder zijn gegroeid — met alle gevolgen van dien voor hun winterse voedselbronnen — als hun aantallen niet door menselijke jagers werden beheerst: dit is een waar paradijs voor hertenjagers.

 

Een hotel aan de afgelegen oevers van Lake Placid vormt een ideaal vertrekpunt voor liefhebbers van wandelen of vissen

« Een hotel aan de afgelegen oevers van Lake Placid vormt een ideaal vertrekpunt voor liefhebbers van wandelen of vissen

 

Veel mensen wonen hier niet (125.000), maar jaarlijks komen 9 miljoen toeristen hierheen om te skiën, vissen, kamperen, jagen en klimmen (er is een groep van bergbeklimmers die Mount Marcy en de 45 omringende bergen hebben bedwongen: 'the Fortysixers'). De meesten komen na 15 juli (daarvóór is het er 's ochtends en 's avonds vaak niet te harden door de steekvliegen).

 

Lake George is een steeds populairder wordend recreatiegebied. Maar met 3200 km trails hoeven wandelaars geen vreemden tegen te komen, en kamperen in de natuur is overal onder de 1200 m toegestaan, zolang je maar 45 m verwijderd blijft van een pad, weg, waterbron of kampeerterrein. Voor kanoers is er een netwerk van meren en stroompjes met een lengte van 275 km; een goed vertrekpunt is Lake Saranac. Er zijn een stuk op twaalf wintersportoorden, waaronder Lake Placid met zijn ovale schaatsbaan midden in de stad waar in 1980 de Olympische Winterspelen plaatsvonden. Voor langlaufers is er een loipe van 96 km en voor alpineskiërs beschikt Whiteface Mountain over 65 afdalingen en 10 skiliften.

 

Praktische tips

  • Beste reistijd: in ieder geval niet juni-15 juli, in verband met steekvliegen.
  • Informatie over wandelen en kamperen: The Adirondack Mountain Club bij Lake George (tel. (1 -518-668-4447) of Lake Placid (1-518-523-3441). High Peaks Information Center, 5 km ten zuiden van Lake Placid.
  • Vervoer: er rijden bussen van Albany naar Lake Placid, Tupperen George.

 

Locatie