In 1851 achtervolgde een groep Californische vrijwilligers diep in de bergen van de Siërra Nevada een aantal indianen tot aan een verborgen schuilplaats aan de Merced River. Plotseling bevonden ze zich in een schitterend landschap van granieten monolieten, reusachtige bomen en schuimende watervallen. Een van de vrijwilligers was de jonge arts Lafayette Bunnell, die ontdekte dat de plaatselijke indianenstammen deze omgeving met hun woord voor grizzlybeer —' Yo-sem-it-y' — aanduidden. De schoonheid van deze omgeving raakte alom bekend, en in 1864 werd het gebied door de nationale overheid aangekocht. In 1890 werd de 303.000 ha grote vallei en het omringende gebied uitgeroepen tot een van de drie eerste National Parks van de Verenigde Staten.

 

De loodrechte rots die Half Dome wordt genoemd, is ontstaan doordat een gletsjer die door een vallei liep, de berg heeft ondermijnd en in tweeën gesplitst

 « De loodrechte rots die Half Dome wordt genoemd, is ontstaan doordat een gletsjer die door een vallei liep, de berg heeft ondermijnd en in tweeën gesplitst

 

Ruim 10 miljoen jaar geleden is de Siërra Nevada ontstaan. Vervolgens werden de omhooggedrukte bergen blootgesteld aan twee elkaar regelmatig afwisselende krachten: de krachtige stroom van de Merced en de eroderende werking van gletsjers. De gletsjers, die in een ver verleden in de vallei een hoogte van wel 1000 m bereikten, lieten diepe keteldalen, of cirques, achter aan de voet van de pieken en sneden kliffen doormidden zoals de Half Dome en de machtige voorkant van El Capitan — op 1066 m het grootste granietblok ter wereld dat aan de oppervlakte komt. Toen het ijs definitief was verdwenen, slibden meren vol smeltwater dicht met grond vanuit de vruchtbare valleien. De erosie van de vallei gaat door, maar minder heftig dan voorheen, zoals is te zien aan de 189 m hoge Bridalveil Falls en de Upper and Lower Yosemite, van 740 m hoog: de hoogste cascade van Noord-Amerika.

 

De vruchtbaarheid van de bodem blijkt uit de 1000 soorten bloemen die er in het wild voorkomen en de verscheidenheid van de bomen: Amerikaanse eiken en dennen en mammoetbomen. Weliswaar zijn deze reusachtige sequoia's minder hoog dan de verwante Californische sequoia's (redwoods), maar ze zijn massiever, en daarmee de grootste levende voorwerpen op aarde. In het grootste bos, Mariposa Grove, staat de Grizzly Giant, een boom waarvan de leeftijd wordt geschat op 2700 jaar.

 

De 4 miljoen bezoekers per jaar blijven in Yosemite Vil-lage en maken een tocht langs Tioga Road, vroeger een onverhard pad naar de mijnen naar de overzijde van de Siërra Nevada. Wandelaars kunnen moeiteloos tot aan Yosemite Falls, Mirror Lake en Half Dome komen. Wie iets beter geoefend is, kan de paden ten noordoosten van Tuolumne Meadows kiezen, of naar het zuiden door Mariposa Grove wandelen om een blik te werpen op de Grizzly Giant en een 'tunnelboom' met een weg eronderdoor. Maar ook op deze paden kan het behoorlijk druk zijn.

 

Weg uit de toeristische drukte

Wie wat langer wil blijven en voor geen kleintje vervaard is, kan van de paden en populaire wandelroutes afwijken. Er zijn klimlessen voor beginners, en klimmers met ervaring hebben de granieten rotswanden hier voor het uitkiezen. HalfDome schijnt de steilste wand te hebben en vanaf Glacier Point (969 m) heb je overweldigende uitzichten. Het aantal pasjes voor trekkers is beperkt: de helft wordt uitgegeven aan mensen die van tevoren een aanvraag hebben ingediend bij het Wilderness Center, de andere helft wordt dagelijks verkocht bij zogenaamde Ranger Stations. Zo'n pasje biedt toegang tot kampeerterreinen in de bergen en meer dan 1120 km trails. De ecologische variatie is enorm. Vanuit de droge heuvels aan de voet van de bergen waar pijnbomen en eiken groeien, lopen paden omhoog langs beekjes en door weilanden en bossen van esdoorns, kornoelje en douglassparren. Nog hoger groeien een paar witte dennen tot aan de boomgrens. Daarboven rijst de kam van de Siërra Nevada op, met de pieken Lyell en Dana van meer dan 4000 m.

 

In deze verlaten contreien komen coyotes, vossen, stinkdieren en wasberen voor. De grizzly's, waarnaar de vallei en het park zijn vernoemd, zijn allang verdwenen, maar in rustiger delen kun je nog weieens een muildierhert zien grazen in een weiland. Heel soms komen bezoekers een zwarte beer tegen op zoek naar voedsel, van bessen tot weggegooid snoep. Zwarte beren, doorgaans bruin van kleur, zijn tamelijk agressief en kunnen tot de aanval overgaan als ze zich bedreigd voelen. Wandelaars kunnen dan het best heel veel lawaai maken en kampeerders moeten hun etenswaren buiten het bereik van beren houden. Voer ze in ieder geval nooit!

 

Eén trail vormt een mooi compromis: de 27 km lange beklimming van Half Dome. Een steil pad langs de Little Yosemite Valley gaat 600 m omhoog, voorbij de Vernal en Nevada Falls, achter om Half Dome, dan verder omhoog over de uitgestrekte, bultige achterzijde van de rots met behulp van trappen en touwen, tot aan de bijna loodrecht naar beneden lopende afdaling (1450 m).

 

Praktische tips

  • Oppervlakte van de vallei: 11,2 bij 1,6 km.
  • Omvang National Park: 3108 km2.
  • Informatie: Visitors Center, Yosemite Village (372-0229), en Wilderness Center, PO Box 577, Yosemite National Park 95389.
  • Klimseizoen: april-mei en september, 's Winters is alles ondergesneeuwd.

 

Locatie