Het centrum van Florida is Miami, en het centrum van Miami is South Beach. Vroeger was dit een sterk in verval geraakte stadswijk, maar nadat in de jaren '80 van de vorige eeuw wekelijks de politieserie Miami Vice op de televisie was te zien, was de naamsbekendheid geen probleem meer en stroomde het geld binnen.Tegenwoordig bruist South Beach (' SoBe'), met zijn schitterende, kilometerslange witte stranden, ondenkbaar blauwe luchten en eigenzinnige jaren-dertigarchitectuur, van het (moderne) leven. Schaars geklede rolschaatsers zoeven over Ocean Drive. Bloedmooie modellen poseren er in het verblindende licht. Op 2,5 km2 vormen 900 in pastel- en slagroomkleuren geverfde gebouwen tezamen het Art Deco National Historie Distric, met een eigen ontvangstcentrum. Aan Lincoln Road hebben zich een symfonieorkest, een balletgezelschap en talloze galeries gevestigd. Voor bezoekers is er in SoBe zoveel te zien en te doen, dat sommigen het daarbij laten.

 

Aan het einde van een 160 km lange brugverbinding met 45 eilanden ligt Key West, een Caribisch aandoendend vakantieoord met door palmen omzoomde stranden

«  Aan het einde van een 160 km lange brugverbinding met 45 eilanden ligt Key West, een Caribisch aandoendend vakantieoord met door palmen omzoomde stranden

 

Die hebben overigens geen gelijk. Miami is een verzameling van verschillende werelden die elk een eigen aantrekkingskracht hebben (vooral sinds de criminaliteit in Miami onder controle is door de komst van 'meer blauw op straat'). Met de Metromover, een metro waar geen bestuurder aan te pas komt, kun je goedkoop (25 cents) en snel (50 minuten) een eerste indruk krijgen van de wolkenkrabbers, winkels en strandparken in Downtown Miami. Coral Gables, 30 km2 fonteinen, plaza's, poorten en mediterrane architectuur, was een van de eerste urbanisatieprojecten in de Verenigde Staten. Het Biltmore Hotel heeft het grootste zwembad van Noord-Amerika. De Fairchild Tropical Garden is vermaard om haar atmosfeer en verscheidenheid aan planten. Coconut Grove, de plek waar de eerste 300 pioniers een eeuw geleden zich een weg baanden door het moerasland, heeft zijn sfeer van prikkelend non-conformisme weten te bewaren.

 

Net als zoveel andere zaken in Miami zijn deze wijken doordrenkt van de Latijns-Amerikaanse cultuur, zoals blijkt uit het eten, de dynamische muziek en het dansen. In tal van wijken is Engels de tweede taal, vooral in Little Havana, met zijn grote Cubaanse gemeenschap. De helft van de inwoners van Miami komt uit Cuba, Guatemala, Nicaragua of Haïti. Op twee uur rijden van Miami liggen de Everglades, een zowel ontwikkeld als onontgonnen natuurgebied, de grootste subtropische wildernis in Noord-Amerika. Het waterrijke gebied in het zuidelijke deel van Florida is gevormd door de Okeechobee River, die traag naar zee stroomt door een uitgestrekt, met planten verstikt meer dat nergens dieper is dan een meter. Dit reusachtige reservoir is van vitaal belang voor de 6 miljoen mensen die hier leven en de plaatselijke industrie. Het grootste deel van deze omgeving ligt binnen de grenzen van het National Park. De planten en dieren zijn er zo bijzonder dat dit het enige nationale park ter wereld is dat onder bescherming staat van de Verenigde Naties. Ofschoon grote dieren nog steeds worden bedreigd — er zijn nu waarschijnlijk nog maar 10 panters, en zwarte beren worden hoogst zelden gesignaleerd —, is dit nog steeds de enige plek ter wereld waar alligators en krokodillen naast elkaar voorkomen. Grote stukken cypergras zijn bezaaid met mangroven en hammocks, zoals de laag gelegen eilanden worden genoemd.

 

De beste reistijd is het droge seizoen, van november tot mei, om zowel de regen als de vliegen te vermijden. In het noorden ligt SharkValley, op 40 km van de Florida Turnpike (tolweg). Een tocht met een lucht -boot door de moerassen brengt je via een 20 km lange weg naar het hart van de Everglades. Vaak liggen alligators op de weg te dutten. Hoewel ze mensenschuw zijn, kunnen ze vervelend worden als je te dicht bij hen komt.

 

Verder naar het westen, in Ten Thousand Islands, raakt het zoetwater van de Everglades vermengd met het zoutwater van de Golf van Mexico. Hier voelen de lamantij-nen (een soort zeekoeien) zich op hun gemak. De massieve, goedaardige dieren, waarvan er nog maar 1200 over zijn, kunnen gemakkelijk verwond raken door de boten. Via een zuidelijke toegang kom je bij het Main Visitor Center en verderop het Flamingo Visitor Center, vanwaar je te voet of per kano naar de mangrovebossen kunt.

 

De witte stranden en blauwe luchten van Miami oefenen grote aantrekkingskracht uit op een nerveuze mix van jong en oud, en te opzichtig of juist te eenvoudig geklede toeristen en vaste bewoners

« De witte stranden en blauwe luchten van Miami oefenen grote aantrekkingskracht uit op een nerveuze mix van jong en oud, en te opzichtig of juist te eenvoudig geklede toeristen en vaste bewoners

 

Verder naar het zuiden ligt een 180 km lange weg die met tal van viaducten de 45 kleine Keys (rifeilanden) verbindt met Key West, dat met zijn mooie 19de-eeuwse huizen en intieme steegjes meer weg heeft van een Caribisch dan van een Amerikaans eiland. De toestroom van Cubanen en de toename van de criminaliteit heeft ertoe geleid dat er een 'trek van blanken' is ontstaan naar welgestelde voorsteden ten noorden van Miami als Palm Beach en Boca Raton. Die hebben inmiddels een heel eigen karakter gekregen. Fort Lauderdale kent een spraakmakende homo-gemeenschap, en Palm Beach is vermaard om zijn welgestelden, sterren en schandalen.
Binnen redelijke afstand ligt nog een heel andere wereld, die van het Kennedy Space Center. Vóór de eerste lanceringen was dit gebied rond Cape Canaveral een verlaten en muggenrijk moerasland. In de jaren zestig werd vanaf hier de nieuwe Jrontier' doorbroken met de maanreizen. Dat is sinds 1972 verleden tijd: nu is dit de basis van het Ruimteveer-programma. Nog op de stranden en de snelwegen voel je je middenrif trillen bij een lancering (al moet het publiek op ten minste 5,5 km afstand blijven). In het Space Center kun je onder andere een bezoek brengen aan de bioscoop met een vijf verdiepingen hoog iMAX-scherm. Een gigantisch contrast hiermee vormt de ongerepte kust van de Cape, waar onechte karetschildpadden 's zomers hun eieren leggen. Wie nog eens 160 km verder in noordelijke richting langs de kust rijdt, komt in St. Augustine, een schitterend, rustig historisch stadje.

 

Walt Disney World

Orlando was tot 1971 alleen bekend om zijn sinaasappels. Maar toen opende Walt Disney World zijn poorten. Sindsdien komen jaarlijks 36 miljoen bezoekers naar binnen, voor wie 86.000 hotelkamers beschikbaar zijn. Walt Disney World is een wereld op zich. Je kunt er zo een week voor uittrekken om alles te zien — laat staan beleven: de drie themaparken, de waterparken (waar bezoekers drijfnat worden in een met sneeuw bedekt tropisch paradijs), en een pas geopend Koninkrijk der Dieren. Er is voor elk wat wils. Kinderen gaan naar Magie Kingdom, waar de Space Mountain-achtbaan en de ExtraTERRORestrial Alien Encounter je aan alle kanten door elkaar schudden. Net zo'n herinnering houd je over aanTwilight ZoneTower of Terror in de Disney-MGM-Studio's.

 

Ten noorden van Orlando vind je ten slotte rust tussen de sinaasappel- en wijngaarden, golvende heuvels en de 1000 meren van Lake County.

 

Praktische tips

  • Insectenwerende middelen: gebruiken buiten de steden.
  • Criminaliteit in Miami: dalend. In 1980 lag het aantal moorden er vijfmaal hoger dan in Manhattan. In 1996 was dat nog maar de helft, terwijl het aantal in Manhattan ook was gedaald.
  • Beste reistijd: 's winters. De gemiddelde temperatuur is dan 15-24 graden, en, met uitzondering van de kerstvakantie, is het minder druk in Walt Disney World.
  • Gemiddelde surf-temperatuur: 24 graden.
  • Everglades Information: Everglades National Park 40001 State Rd 9336, Homestead, FL 33034-6733 (305-242-7700).
  • Walt Disney World Informatie: 1-305-266-2006.

 

Locatie