Booking.com

 

Omstreeks 1850 werd er in de Siërra Nevada goud ontdekt. Sindsdien groeide San Francisco gestaag, maar dat had de stad ook te danken aan haar schitterende ligging met uitzicht over een natuurlijke haven. De toegang tot de San Francisco Bay — de Golden Gate — wordt overbrugd door een van de technologische hoogstandjes van deze eeuw. Het klimaat — de combinatie van koud water en warm land kan het weer snel doen omslaan —, architectuur, cultuur en ligging doen allemaal de gouden oorsprong eer aan. Met een bevolking van 750.000 op een gebied van krap 116 km2 is men erin geslaagd kleinsteedse charme te koppelen aan grootsteedse allure, gelardeerd met een unieke tolerantie. Hier voelen beatniks, hippies, homo's en lesbo's zich allemaal thuis.

 

twee zaken waar San Francisco beroemd om is op één foto: een tram en de voormalige eilandgevangenis Alcatraz

«  Twee zaken waar San Francisco beroemd om is op één foto: een tram en de voormalige eilandgevangenis Alcatraz

 

Voor een deel heeft de stad haar charme te danken aan haar toegankelijkheid. Ze ligt weliswaar aan de rand van een van de meest verstedelijkte gebieden van de Verenigde Staten, maar ze kan niet verder uitbreiden omdat ze op een onregelmatig schiereiland ligt. Het is bovendien een van de weinige Amerikaanse steden waar je nog kunt leven zonder auto. Met goede wandel- of sportschoenen kom je overal, als je tenminste een jack bij je hebt tegen de plots opstekende mist en opgewassen bent tegen de meer dan 40 heuvels die als trappenhuizen her en der oprijzen. Als je te moe bent om nog verder te lopen, bieden de drie oude tramlijnen in de stad altijd uitkomst.

 

Het beste vertrekpunt, zowel historisch als geografisch, is de haven. Een driehoek in zuidelijke richting met een omtrek van bijna 10 km die wordt gemarkeerd door Van Ness Avenue, Market Street en de Bayside Embarcadero, is het hart van de stad ofwel downtown. Fisherman'sWharf, met zijn souvenirwinkeltjes en restaurants, komt uit op North Beach, waar je nog steeds de bohémien-sfeer kunt proeven uit de jaren vijftig, toen dit de thuisbasis van de 'Beat Generation' was. Na een korte klim kom je uit op Telegraph Hill met daar bovenop CoitTower, een monument voor de brandweermannen van de stad.

 

Als alternatief kun je van Fisherman's Wharf de tram nemen naar Union Square, waar je je samen met andere toeristen kunt vergapen aan de weelderige art deco-ver-sieringen van de lobby van hetWestin St. Francis Hotel. Op Nob Hill liggen de statige optrekken en grands hotels waar de welgestelden vertoefden die hun fortuin hadden verdiend in de wolkenkrabbers van het lager gelegen Financial District. Ten zuiden hiervan ligt Chinatown, een op zichzelf staande bruisend wereld van neonlicht, met eigen scholen, banken, tempels, kranten en meer dan 1000 restaurants. In het zuidwesten liggen de verkrotte onderkomens in de achterbuurten van Tenderloin District, die sterk contrasteren met de grandeur van het aangrenzende Civic Center. Maar natuurlijk kun je tijdens een eendaagse wandeling door San Francisco niet alles zien. Ten westen van Fisherman's Warf ligt de Golden Gate Bridge, 's werelds eerste grote hangbrug met een spanwijdte van 1,2 km. Ze werd voltooid in 1937, maar dit bijzondere bouwwerk krijgt nog steeds een magische uitstraling wanneer haar benen schuilgaan in de mist. Een negatieve aantrekkingskracht heeft de brug echter ook: elke maand springt een half dozijn mensen ervan af in het 80 m lager gelegen water — bijna altijd met dodelijke afloop.

 

Iets zuidelijker ligt het Golden Gate Park, ontworpen door Frederick Olmsted, de man die ook Central Park in New York tekende. Het is een recreatiegebied, 400 ha groot, met speelweiden, meren en tuinen, tal van musea, een wei met buffels en de hoogste kunstmatige waterval in het Westen, met uitzicht op de felle, door het koude water levensgevaarlijke, branding van de Stille Oceaan.

 

Branding, walvissen en wildernis

De stad heeft te veel tegenstellingen om in twee weken allemaal te leren kennen. Wie meer privacy en rust zoekt, kan in zuidelijke richting Highway 1 nemen. Na 120 km duikt Santa Cruz op, in 1791 gesticht door Spaanse missionarissen. Van het Spaanse katholicisme is niet veel meer over, behalve een replica van een missie uit 1792. Het is echter een schitterend recreatiegebied aan het strand, dankzij de golven uit de Stille Oceaan die Monterey Bay binnenrollen, en een reusachtige achtbaan.

 

Ten zuiden van San Francisco ligt Big Sur, een spectaculaire halteplaats op Coast Highway 1.

« Ten zuiden van San Francisco ligt Big Sur, een spectaculaire halteplaats op Coast Highway 1.

 

Monterey heeft zijn bestaan te danken aan het verwerken en inblikken van sardienen, maar Cannery Row — dat onsterfelijk is geworden door de novelle van John Steinbeck — en Fisherman's Warf zijn nu glitterende winkelcentra met bars en disco's. Een van de bekendste attracties is Monterey Bay Aquarium met een bos van zeewier, een bassin waar bezoekers roggen kunnen aaien en een reusachtig venster (naar eigen zeggen 's werelds grootste) met uitzicht op het onderwaterleven in de Stille Oceaan, compleet met zeeschildpadden, maanvissen, haaien en kwallen. Als je de 27 km lange tocht maakt rond het schiereiland van Monterey, kom je door bossen met Monterey-cipressen, heb je kans zonnebadende zeerobben te zien en kom je vlak langs de Carmel Colony, een kunstenaarswijk met bijzonder aantrekkelijke winkels.

 

Nergens is de kust mooier en is het contrast met het verstedelijkte gebied indrukwekkender dan ten zuiden van Monterey, langs het stuk kust dat bekendstaat als Big Sur. Een reeks door de branding verweerde kliffen markeert er de grens tussen Los Padres National Forest en de Santa Lucia-bergketen. Het is een van de mooiste, ongerepte kustlijnen ter wereld, waarover Route 1 langs grotten en door kloven zich kronkelend een weg baant. Pfeiffer Beach is een van de schaarse plaatsen waar je naar de waterlijn kunt gaan. Hier ligt een door de elementen gebeeldhouwde rots in zee en kun je pelikanen zien die in de ijskoude branding op zoek zijn naar vis.

 

Kamperen is hier een manier van leven. Er zijn een stuk of zes grote kampeerterreinen, en anderhalve kilometer landinwaarts vanaf Pfeiffer Beach ligt aan de Big Sur River een kampeerterrein dat dienstdoet als toegangspoort tot het Pfeiffer Big Sur State Park.Tientallen trails leiden vanaf hier naar de Big Sur en verderop Los Padres National Forest in, waar herten en rode lynxen rondzwerven. Na een twee uur durende vermoeiende klim over een kronkelweggetje heb je vanaf de Buzzard's Roost een prachtig uitzicht over de hele streek. In het voorjaar bloeien er prachtige bloemen in het wild, en in oktober en november, als het minder vaak mist, kun je misschien een glimp opvangen van zeeotters en grijze walvissen.

 

Praktische tips

  • Beste reistijd: oktober, vanwege de vrolijke optochten tijdens Halloween in The Castro; het is er minder druk en de kans op mist langs de kust is het kleinst.
  • Vervoer ter plaatse: als u uw auto op de steile hellingen parkeert, draai dan de wielen naar het trottoir.
  • Accommodatie: zelden een probleem. Toerisme is de bedrijfstak met de grootste omzet; kamers vind je altijd.
  • Vervoer naar en door Big Sur: het openbaar vervoer stelt niet veel voor. U kunt beter de auto nemen en dan verder wandelen.

 

Booking.com